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The one thing that surprises those visiting Italy for their first time is often how their most beloved “Italian” foods are nowhere to be found. Italian cuisine is delicious indeed, mind you: fact is, however, that what passes for Italian cooking abroad is frequently very different from the actual food of Italy. Most people may already know that fettuccine Alfredo, in example, is considered strictly hospital food in Italy (and its actual name is ‘pasta al burro’), but you might be shocked to learn that no native has ever heard of “Italian” wedding soup or wedding cake, spaghetti bolognaise, chicken parmesan and many other “typical” recipes.

As a matter of fact, anyone actually living in Italy would be hard-pressed to tell any Italian recipe at all. Italy just doesn’t have a national cuisine: food recipes are strictly regional, and while you can obviously find pretty much any dish anywhere in the country, even a national icon like pizza is thought as a food from the tradition of Napoli. By the same reasoning, risotto is a Northern dish, pesto is from Genova, tagliatelle come from Bologna and so on, down to each single ingredient (different regions begat different types of olive oil, in example).


This line of thinking is the very reason behind the quality of Italian food. Italy has a centuries-old tradition of “eating locally”, established well before it became fashionable. This means that recipes use a limited number of ingredients - all of them fresh - and that cooks keep the single flavors distinct in order to better appreciate them. This is why, in example, real Italian pizza looks sparsely topped to a foreigner’s eye: the person who prepared it was not stingy… he just wanted you to be able to fully enjoy the taste of tomato, mozzarella, oil, dough and whatnot instead of an indistinct primordial mix!

The obvious implication of this philosophy of cooking is that ingredients must be very good, and of course exactly right for the recipe you have in mind. There is a reason if Italy has over 300 different types of cheese: real Italian cooks want a very specific taste depending on what they are making –the same goes for every other ingredient… and of course for wine.

The source of endless woes for Italians living abroad, the dearth of actual Italian ingredients is also why it is extremely difficult to taste real Italian cuisine outside of the boot-shaped country. A recent survey noted that 95% of “Italian” restaurants abroad simply do not serve Italian food at all. They may be nice (by the way: almost no restaurant in Italy really use those red and white checkered tablecloths…), they may be good, but they just aren’t the real deal. Thinking about it, it would be strange if it wasn’t so. Where should all the needed ingredients come from, after all? Italy is not large enough to produce all that stuff!

And this is, in the end, the source of a huge issue. In 2013, 200 billion pounds of fake Italian cheese were sold in the USA alone; delicious parmigiano reggiano is a rarity outside of Italy, substituted by coarse imitations like “parmesan”; same goes for wines, with actual industrial “fakery kits” sold worldwide to mimic prized Italian wine with subpar wort and chemicals. That exclusive stuff you pay dearly for at your exclusive deli? Most of the time it can flaunt the ‘made in Italy’ brand just on a technicality, as some of its ingredients were processed in Italy, or even just packed there. In fact, over 60% of the “Italian” food sold in supermarkets come from Singapore or Turkey. If you are shocked, take a breath and relax: we are here to help you learn how to tell actual Italian food from the rest, and to get it on your table.

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